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편집 2004.12.13(월) 10:56

구한말 만석꾼의 탐욕·이기심 맛깔진 풍자·반어로 잘 드러내


△ 태평천하/채만식/소담출판사

채만식의 소설은 무엇보다도 재미있다. 인터넷 화면에 머리를 파묻은 청소년들이라도 잠깐이면 끌어들일 정도다. 그만큼 그는 독자들에게 손쉽게 다가가는 이야기꾼이다. 그의 소설을 ‘듣다 보면’ 독자들은 자기도 모르게 추임새를 넣게 된다. 판소리 소리꾼의 전통을 이어받은 소설가라는 평가가 딱 맞는다.

그러면서도 그는 일정한 거리를 두고 등장 인물을 풍자함으로써 ‘타락한’ 사회 현실을 암시하는 솜씨가 단연 빼어나다. 우리나라 현대 풍자문학의 초석을 놓은 작가로서 그의 위상은 누구도 부정하기 어렵다.

<태평천하>는 채만식님의 이러한 면모가 잘 드러난 장편소설. 구한말과 개화기, 일제 강점기로 이어지는 격동의 시대에 만석꾼으로 신분상승을 한 윤두수 일가 4대의 이야기다. 주인공 윤두수가 탐욕스럽게 자기 욕심만 채우며 가족의 부귀영화만을 꾀하는 모습을 비판적으로 풍자한 가족사 소설이자 세태 풍자 소설이다.

오로지 자신의 욕망과 가족의 영화만을 생각하는 윤두수에게 일본제국주의는 튼실한 보호자다. 당연히 그는 일제 강점기야말로 태평천하라고 고마워한다. 이런 자들이 어디 한둘이었을까. 채만식은 <태평천하>를 통해 반사회적이며 반민족적인 1930년대 후반의 친일 지주계층을 철저히 비판하고 풍자했다.

‘태평천하’란 말을 내세웠지만 사실은 전혀 그러하지 않은 현실임을 강조하는 반어적 풍자는 일제에 대한 강력한 비판이자 준열한 선고이다. 그가 쓴 또 다른 장편 <탁류>와 염상섭의 <삼대>를 함께 읽으면 더욱 좋겠다.

사회주의를 한때 기웃거린 채만식은 훗날 친일 행위를 함으로써 커다란 오점을 남긴다. 16편의 친일 작품을 쓴 그는 해방 뒤 ‘민족의 죄인’으로 뼈아프게 반성하는 모습을 보여주기도 했다. 그만큼 솔직하게 자신의 죄과를 인정한 작가도 드물 듯 싶다.

최근 군산에서 채만식 문학상을 제정하는 데 반대하는 목소리들이 높은 모양이다. 당연하다. 하지만 그저 눈길을 돌리기에는 너무나 안타까운 거목이 바로 채만식이다. 우리나라 현대 장편소설 1세대 작가로서 50도 안돼 사망하기까지 30여년 동안 약 200편의 작품들을 남겼다.

허병두/서울 숭문고 교사
책으로 따뜻한 세상 만드는 교사들 대표 wisefree@dreamwiz.com

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