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편집 2004.10.17(일) 18:00

주관적 관찰 바탕한 과학


현대 과학철학자들은 관찰이 주관적 속성을 지닌다고 주장한다. 관찰자들은 동일한 것을 볼지라도 각자가 가지고 있는 지식 신념 기대감 가치관 등에 따라 서로 다른 내용을 진술한다. 학생들에게 현미경으로 양파세포를 관찰하게 하고 세포를 본 그대로 그리라고 하면, 학생들은 본 그대로가 아니라 교과서에 있는 세포와 비슷하게 그리거나 단순하게 도형화하는 경우가 많다. 관찰의 이런 이론의존성(theory-ladenness) 때문에, 과학적 사실은 물론이고 관찰을 바탕으로 이루어진 과학 지식도 절대적인 진리로 보기는 어렵다. 이외에도 관찰과 과학적 사실은 선행개념(preconception)과 당시의 문화적·사회적 관례에도 의존한다.

관찰과 과학적 사실이 관찰자의 기대감, 이론, 선행개념, 문화적·사회적 관례에 의존한다는 말은 과학 지식과 그것을 이루는 구성요소들이 절대적 진리가 아니라 잠정적이며 가설적이고 임시적인 속성임을 암시한다. 개념은 사물과 현상에 공통적으로 나타나는 특성일 뿐이지 그 실체는 아니다. 예를 들어, ‘물체는 9.8㎨의 중력가속도로 떨어진다’는 것은 자연에 존재하는 절대적 법칙이 아니라 자연세계를 설명하기 위한 방법론적 체계에 불과하다. 또한 아인슈타인의 상대성이론이 보여주듯이, 과학적 이론은 관찰한 사실을 설명하기 위해 구성한 추상적이고 정신적인 속성일 뿐이다.

과학의 역사를 통해서도 과학 지식은 불변의 절대적인 진리가 아니라 계속 변화되고 발달되어 왔음을 알 수 있다. 특히 관찰에 바탕을 두어 형성된 과학 지식은 새로운 증거가 나타난 즉시 새로운 내용과 체제로 바뀌었다. 궁극적인 물질에 대한 개념은 고대 그리스 시대의 일원소설 또는 사원소설, 러더포드와 보어의 원자설, 소립자론 등을 통해 발달해 왔다. 힘과 운동에 관한 개념도 아리스토텔레스의 기동력설, 갈릴레이의 실험, 뉴턴의 고전 역학, 아인슈타인의 상대성이론 등을 거쳐 발달해 왔다. 물론, 원리나 논리적 추론 명제와 같이 관찰에 직접 바탕을 두지 않은 지식은 이와 같은 절차를 따르지 않는다.

관찰의 이론의존적 특성으로 인해, 관찰 자료나 과학 지식을 검증하는 기준도 절대적이거나 보편적일 수는 없다. 따라서 ‘맞다’, ‘아니다’라고 단정짓기에 앞서 여러 가능성과 견해를 충분히 검토하여 그 진위를 파악하는 과정이 필요하다.

최경희 이화여대 교수

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