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편집 2004.08.08(일) 17:27

종교의 힘 딛고 선 과학자들


역사적으로 과학과 종교의 사이는 좋지 않은 것으로 알려져 왔다. 물론 자연 현상과 우주 운행에 대해 사제와 과학자 사이의 해석 차이가 있었던 점은 사실이나, 그렇지 않은 경우도 있었다. 프톨레마이오스의 지구 중심설이 태양 중심설로 대체된 사건을 코페르니쿠스 혁명이라고 부른다. 이 혁명은 인간의 사고방식에도 큰 영향을 끼쳤다. 과학과 종교의 갈등을 말할 때 코페르니쿠스 혁명을 자주 인용하지만, 사실 코페르니쿠스는 주교인 외삼촌의 손에서 자란 성직자였다.

케플러는 티코 브리헤가 남긴 방대한 자료를 정리해 행성의 궤도와 운동에 관한 세 가지 법칙을 알아 냈다. 이 법칙은 만유인력 발견의 기초가 되었으며, 현대 과학의 초기 형태를 성립시켰다. 그런데 케플러는 ‘천문학자들은 신의 사제들이며, 자연이라는 책을 해석하도록 부름 받은 자들’이라고 말했다.

뉴턴은 수학, 광학, 역학, 천문학 등에 두루 주요한 업적을 남긴 당대 최고의 자연철학자였다. 그는 자신의 저서 <자연철학의 수학적 원리>에서 만유인력과 운동의 본질에 관해 설명하였다. 뉴턴은 말년에 연금술 외에 신학과 성서 예언의 해석에 몰두했다.

전기학의 아버지로 불리는 패러데이의 업적은 실로 엄청나다. 주요 기체를 액화하는 데 성공하였으며, 고래 기름에서 벤젠을 분리해 냈다. 벤젠의 발견은 유기화학 발전의 바탕이 되었다. 전자기 유도를 입증하였으며, 전기 화학을 창시했다. 소설가인 존 시몬스는 패러데이를 성서에 나오는 모세에 비유했다.

위대한 과학자들도 삶의 과정에서 많은 고통을 경험했으며 성격적 문제점도 있었다. 코페르니쿠스는 열 살 때 아버지를 여의는 슬픔을 겪었으며, 케플러는 어릴 때부터 빈곤과 질병 속에서 삶을 보냈다. 뉴턴은 질투심이 강했고 남으로부터 비판받는 것을 견디지 못하였으며, 고집불통의 성격을 가졌다. 패러데이는 가난한 환경으로 정규교육을 제대로 받지 못했고 중년 이후에는 두통과 기억상실증으로 고통을 받았다. 그들은 이런 어려움과 한계를 이기려고 신에게 의지했다.

최경희 이화여대 교수

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