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편집 2004.05.30(일) 18:06

과학자의 명예와 사회적 책임


계절의 여왕 5월에는 여러 기념일이 있지만, 5월이 ‘발명의 달’임을 기억하는 사람은 많지 않은 것 같다. 과학자들은 호기심과 필요에 의해 크고 작은 발명과 발견을 이루어냈다. 유용한 발명품을 고안해내고 자연현상을 발견해 낸 과학자에게는 명예가 주어지지만, 그것을 이용하여 인간에게 해를 끼친 결과를 초래한 과학자에게는 책임을 묻는다.

과학자는 연구자로서 연구를 수행하고 그 결과를 발표해야 하는 의무를 다하고, 그 결과가 인류에 미치는 영향에 대해서는 법적, 사회적, 윤리적 책임을 져야한다. 과학자는 보편적 방법을 통해 과학적 법칙과 이론을 구성하는데, 대개 그런 과학자에게는 어떤 책임도 물을 수 없다. 과학지식에 대한 책임은 그것을 잘못 이용한 과학자에 있다. 예를 들어, 과학사회에서는 E=mc2을 발견하여 물질과 에너지의 관계를 밝힌 아인슈타인보다는 그것을 이용하여 원자폭탄을 제조하고 이를 투하하도록 권고한 오펜하이머에게 그 책임을 묻고 있다.

대체로 과학자의 책임은 과학과 기술이 사회에 미치는 영향에서 비롯된다. 하버는 암모니아 합성법을 개발한 공로로 노벨 화학상을 수상하는 영예를 안았다. 그러나 애국심이 깊었던 그는 제 1차 세계대전 당시 조국 독일을 위해 독가스를 개발하여 전투에 투입함으로써 많은 인명을 살상케 한 원인을 제공했다. 이에 따라 연합국의 비난의 표적이 되었고, 전범자 명단에 올라 숨어 다니기도 했다. 이처럼 과학자는 자신의 연구가 사회에 어떤 문제를 일으킬 수 있을 것인지 미리 생각하고 만일 문제가 발생하면 책임질 각오도 해야 한다.

근대 화학의 아버지 라부아지에는 프랑스 혁명 당시 세금 징수관이었다. 자신은 정치에 관여하지 않았으며 징세로부터 얻은 수입은 모두 화학실험에 썼다고 주장했지만, 세금 징수관들이 부패의 온상으로 몰리면서 결국 사형에 처해졌다. 과학자도 사회의 한 구성원이므로 순수하게 연구만 수행했다는 주장으로 사회적 책임이 면제될 수는 없다.

과학자가 하는 일은 자신만을 위한 것이 아니다. 사회적, 국가적 문제가 생길 때마다 과학자는 지도자적 위치에 서게 되며 문제를 주도적으로 해결하거나 문제해결에 대한 조언자의 역할을 하게 된다. 그런 문제는 누구에게나 민감한 것이며 과학자는 그 결과에 대한 책임을 지게 된다. 따라서 미래 사회를 이끌어갈 예비 과학자에게는 이에 대한 인식과 교육이 무엇보다 앞서 이뤄져야 한다.

최경희 이화여대 과학교육과 교수


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