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편집 2004.10.25(월) 18:46

철새들의 죽음


우리나라에 몇 곳 안 남은 철새 도래지인 해남의 간척지에서 철새들이 하나둘씩 죽어 가는 사건이 발생했다. 보도가 시작된 지 한참 지났는데도 해결의 실마리를 찾지 못하더니 결국 수의과학검역원에서 살핀 결과 보툴리늄 중독으로 판명되었다고 한다. 전혀 뜻밖의 원인이라 놀랍기도 하였지만 한편으로 무분별한 간척과 갈대밭 개간을 통해서 나온 흙 밑의 미생물에 의한 중독이라는 점에서 나의 관심을 불러일으키기에 충분했다.

원인체인 보툴리늄 톡신은 주로 통조림이나 소시지 등의 단백질 식품의 부패에 의해 생겨나는 세균성 독소로서 동물이나 인체에 치명적인 신경마비와 호흡곤란을 일으키므로 생화학 무기로 개발될 정도로 치명적이다. 또한 현재 주름살 제거용 보톡스의 주원료로 각광을 받고 있기도 하다. 하지만 이번처럼 토양에서 나왔다는 것은 학술적으로도 전례를 찾아보기 힘든 걸로 알고 있다. 결과적으로 이번 사건도 인간이 농경지를 확보하기 위해 간척과 개간을 통하여 자연을 훼손한 데서 그 원인을 찾을 수 있다. 이번 일처럼 아주 사소한 자연에 대한 변형도 카오스 이론의 ‘나비효과’처럼 엉뚱한 방향으로 일파만파 확대되어 영향을 끼칠 수 있다는 것이다. 21세기 흑사병이라 불리는 에이즈, 현재 아프리카 사람들을 죽음의 공포로 몰아넣고 있는 에볼라 바이러스도 그동안 열대 정글에 잠자고 있던 판도라의 상자를 개발이란 이름으로 건드린 결과 빚어진 것이다.

공포영화는 언제 일어날지 모르는 사건에 대한 막연한 불안감 때문에 오싹하다. 공포영화의 이런 짜임은 어김없이 자연에도 적용된다. 복제인간이나 유전자 조작 같은 것이 당장은 실험실 수준에 묻혀 있다 하더라도 안타깝게도 ‘머피의 법칙’처럼 안 좋은 미래는 그리고 막연한 불안감은 어김없이 현실이 되는 것이 사실이다. 영화 〈쥬라기 공원〉을 본 사람은 알 것이다. 아예 생식이 불가능하도록 암컷 공룡만 살아남게 유전자 조작을 하였는데도 그들이 무성생식을 통하여 번식을 해 버린다는 것을.

우리가 감지하지 못하는 사이에 우리 주위에 친근했던 것들이 한두 가지씩 없어지고 전혀 낯선 것들이 그 자리를 차지하고 있다. 청설모가 다람쥐를 대신하고 산에 살던 너구리가 우리 주변으로 내려와 있다. 공원에 산책을 나갔는데 개인가 싶어서 쳐다보면 웬 너구리가 옆에 있는 것을 보고 당황해하기도 하지만 돌이킬 수 없는 현실이다. 우리는 왜 너구리가 이곳까지 내려왔는지보다는 이곳에서 너구리를 볼 수 있다는 현상에 더 치중한다.

자연은 강하지만 한번 파괴가 시작되면 걷잡을 수 없을 정도로 위해가 심해진다. 물론 변화는 받아들여야겠지만 현재에 살고 있는 인간도 그 대상에 포함된다는 것을 기억해야 한다. 쉽게 말해서 멸종의 대상이 될 수 있다는 말이다. 중국 나비의 한 번 날갯짓이 미국에서 허리케인을 불러온다는 ‘카오스 이론’은 허무맹랑하게 들리기도 하지만 여전히 반박되지 않고 하나씩 증명되어 가는 것을 어쩌랴.

최종욱/광주우치동물원 수의사

그동안 ‘흐린 뒤 맑음’을 쓰셨던 안민규(보험컨설턴트)씨와 김용환(비정규직 노동자)씨에 이어 최종욱(광주우치동물원 수의사)씨와 신의경(전남 고흥동초등학교 교사)씨께서 새로 필진에 참여하십니다.

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